Las escuelas utilizan tecnología de vigilancia para prevenir la propagación del COVID-19

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Cuando los estudiantes regresen a la escuela en New Albany, Ohio, en agosto, serán observados atentamente mientras deambulan por edificios de ladrillos rojos y jardines bien cuidados, y no solo por los maestros.

El distrito escolar, con cinco escuelas y 4,800 estudiantes, planea probar un sistema que requeriría que cada estudiante use una baliza electrónica para rastrear su ubicación unos pocos pies durante el día. Registrará dónde se sientan los estudiantes en cada aula, mostrará con quién se encuentran y hablan y cómo se encuentran en grupos. La esperanza es que esta tecnología pueda prevenir o minimizar un brote de COVID-19, la enfermedad respiratoria mortal en el centro de una pandemia mundial.

Las escuelas y universidades enfrentan un desafío increíble en el otoño. En todo el mundo, los maestros, administradores y padres están luchando para dar la bienvenida a los estudiantes a aulas, comedores y dormitorios normalmente ocupados, mientras que la amenaza del coronavirus permanece siempre presente.

Muchos planean proceder de manera gradual y cuidadosa, manteniendo a los niños lo más separados posible. Las pautas del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades para la reapertura de escuelas recomiendan horarios escalonados que permitan clases más reducidas, abrir ventanas para una mayor circulación de aire, evitar compartir libros y computadoras, limpieza regular de autobuses y clases y el requisito de máscara y lavarse las manos. Muchos ven que alguna forma de aprendizaje a distancia continuará durante el próximo año.

Algunos también están considerando implementar tecnología para ayudar. «Estamos muy interesados ​​en el seguimiento automático de los estudiantes», dijo Michael Sawyers, superintendente de las escuelas New Albany-Plain. Él cree que la tecnología puede ayudar a la escuela a determinar si se está observando la distancia social y ayudar a identificar rápidamente a los estudiantes que pueden haber estado expuestos si alguien da positivo por el coronavirus.

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Randi Weingarten, presidente de la Federación Estadounidense de Maestros, dice que desconoce que otras escuelas busquen adoptar medidas de vigilancia detalladas. Pero la AFT ha emitido pautas sobre la reapertura de escuelas y universidades que advierten sobre los proveedores que podrían usar la crisis para expandir las prácticas de minería de datos.

Ya ha surgido una pequeña pero creciente industria de vigilancia en torno a COVID, con empresas implementando todo, desde cámaras infrarrojas de seguimiento de temperatura y aplicaciones de seguimiento de contactos hasta balizas inalámbricas y cámaras inteligentes para ayudar a reforzar la distancia social en el trabajo. «Ha sido una de las partes más inquietantes», dice Albert Fox Cahn, fundador del Surveillance Technology Oversight Project.

Ahora, dice Cahn, esta industria doméstica está ansiosa por encontrar un camino hacia las aulas. «Una de las cosas que potencialmente generará grandes ganancias es que los niños más pequeños necesitarían dispositivos especialmente diseñados si no tuvieran teléfonos inteligentes», dice.

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Balizas

Como muchas otras escuelas, las del distrito de New Albany-Plain están considerando controles regulares de temperatura, así como una aplicación estricta de enmascaramiento y desapego social. La tecnología de rastreo adicional, que se probará allí en las próximas semanas durante las clases de verano, proviene de Volan, que vende balizas Bluetooth a algunas escuelas como herramienta de seguridad. Las balizas rastrean dónde están las personas y envían alertas de emergencia. Volan es una de varias empresas que ahora esperan vender su tecnología como ayuda para reabrir escuelas.

Katy Abel, comisionada asociada de asuntos exteriores y proyectos especiales del Departamento de Educación Superior de Massachusetts, dice que algunas universidades estatales de Massachusetts están explorando el uso de faros.

RightCrowd, que vende insignias inteligentes de Bluetooth a empresas como Honeywell y Genentech, ha desarrollado un sistema que emite una advertencia si las personas se acercan demasiado y otro que se puede utilizar para el seguimiento de contactos. «Recibimos consultas de muchos sectores, incluida la educación superior y los internados», dijo el director ejecutivo de la empresa, Peter Hill.

La pandemia transformó la vida cotidiana en todo el mundo, cerrando prácticamente todas las escuelas en los Estados Unidos en marzo. Las llamadas fallidas de Zoom han reemplazado las conversaciones personales, y los estudiantes sin un buen acceso a computadoras e Internet de alta velocidad corren el riesgo de quedarse atrás. Las universidades y las escuelas privadas que cobran tarifas considerables pueden tener dificultades para justificar estas tarifas si los estudiantes continúan aprendiendo de la mesa de la cocina. La discusión se complica por el hecho de que los niños no parecen propagar el coronavirus tan fácilmente como los adultos y normalmente no se ven tan afectados por el COVID-19, aunque algunos parecen tener un mayor riesgo.

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Aplicaciones

La Universidad de Arizona ha comenzado a desarrollar una aplicación de seguimiento de contactos para estudiantes. Funcionará como los ofrecidos por los departamentos de salud pública estatales, utilizando señales de Bluetooth intercambiadas entre teléfonos inteligentes para que los estudiantes potencialmente infectados puedan ser identificados y examinados o puestos en cuarentena. Funcionarios de varias otras universidades contactadas por WIRED dijeron que estaban explorando diferentes tecnologías, pero que era demasiado pronto para discutirlas.

Marcus Muster, director de tecnología de Kiski School, un internado privado en Loyalhanna Township, Pensilvania, a unas 40 millas al este de Pittsburgh, dice que habló con Identigy, una compañía que anuncia un sistema para registrar los movimientos de las personas; combinado con tarjetas de identificación inteligentes o balizas Bluetooth, puede ayudar a administrar el riesgo de COVID. La compañía dice que la plataforma también será compatible con aplicaciones de seguimiento de contactos de terceros. «Ese sería el Cadillac en mi opinión», dice Muster. «Sabemos que necesitamos identificar alguna forma de automatizar el proceso de seguimiento de contactos además de, ya sabes, hablar con los profesores».

Brian Betze, superintendente de escuelas en Robbinsville, Nueva Jersey, dice que estaría dispuesto a usar el sistema Volan, que usó en su escuela anterior. «Siempre estamos tratando de que las escuelas sean más seguras para los niños y creo que la tecnología es la mejor manera de hacerlo», dice Betze.

Sin embargo, Betze, quien dice que la decisión de reabrir las escuelas en Nueva Jersey la tomará el gobernador, no parece estar seguro de si el sistema Volan, o cualquier otra cosa, realmente mantendrá a los niños seguros. “Los chicos de secundaria, los chicos de secundaria, quieren hablar con sus amigos. Anhelan clase, educación física, almuerzo ”, dice. «Hasta que no haya una vacuna o un tratamiento, no estoy seguro de que sea seguro regresar».

Este artículo apareció por primera vez en wired.com.