Globos de vigilancia gigantes acechan en el borde del espacio

World View completó recientemente el lanzamiento de un globo el 16 de diciembre.

Es una vigorizante mañana de diciembre en Spaceport Tucson, la primera plataforma de lanzamiento (¿única?) Dedicada a los globos estratosféricos en Estados Unidos, y un pequeño ejército de técnicos de chalecos reflectantes está dando vueltas sobre el concreto y derritiéndose después de una larga y fría noche. Cerca, un trípode de metal blanco del tamaño de un automóvil inteligente está atado a dos docenas de paneles solares y cientos de metros de plástico transparente que se extiende a lo largo de la plataforma.

Este artilugio de aspecto extraterrestre se conoce como «estratolito», un caso de «satélite estratosférico», operado por una empresa llamada World View Enterprises. Es un dispositivo de vigilancia muy nítido equipado con un conjunto de sensores y una cámara lo suficientemente sensible como para detectar personas que están en el suelo al borde del espacio. El estratolito viaja a través de dos globos, uno lleno de helio para brindar apoyo y el otro con aire presurizado, que funciona como un sistema de dirección. Para cuando el artilugio alcance su altitud máxima a unas 14 millas sobre el nivel del mar, el globo de helio habrá crecido lo suficiente como para cubrir cómodamente un campo de fútbol. Pero en su estado vacío, la extensión de plástico recuerda la piel pelada de las serpientes de cascabel que llaman hogar al desierto de Arizona.

La mayoría de la tripulación ha estado en el sitio, en Spaceport Tucson, desde las 2 am, preparándose para el duodécimo y último lanzamiento del año de World View. Las cosas pintan bien: el sol y una luna menguante compiten por la atención en un cielo casi despejado, y un aerostato atado cerca de la plataforma casi no registra viento. Difícilmente se podría pedir mejores condiciones para lanzar el estratolito de mil libras en un mes y medio de quedarse al borde del espacio. El control de la misión da luz verde para iniciar la inflación, un proceso que toma solo unos minutos, pero usa suficiente helio para llenar más de un millón de globos de fiesta.

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Una vez que el estratolito alcanza su altitud máxima, se mueve con el viento durante semanas, trazando patrones parecidos a espaguetis en el suroeste de Estados Unidos. Un condensador en el estratolito succiona el aire escaso en la atmósfera superior y lo bombea al segundo globo de «superpresión» atrapado debajo del globo de helio. El aire presurizado es más denso que el helio, por lo que el globo de sobrepresión actúa como un peso. Para disminuir la altitud del estratolito, aumenta la presión y viceversa para subir más alto.

Como el estratolito está a merced del viento, la capacidad de cambiar de altitud a voluntad es fundamental para la navegación. Los vientos se mueven en diferentes direcciones y a diferentes velocidades según la altitud, por lo que los supervisores estratolíticos pueden guiarlo hacia arriba o hacia abajo. En un día cualquiera, la altitud del estratolito puede cambiar hasta 25.000 pies, dependiendo de los patrones de viento.

Fundada en 2012 por Taber MacCallum y Jane Poynter de la fama de Biosphere 2, World Vision se concibió originalmente como una plataforma para el viaje humano a la estratosfera superior. Dado que solo un puñado de personas voló globos estratosféricos y vivió para contar la historia, era un objetivo ambicioso, pero la empresa tenía los recursos técnicos para respaldarlo. En 2014, MacCallum y Poynter trabajaron juntos en una misión para enviar al ejecutivo de Google Alan Eustace en una inmersión espacial suspendida récord de 136,000 pies bajo un globo estratosférico.

Pero no estaba claro si había suficiente demanda para transportar humanos a la estratosfera superior, por lo que en febrero, World View llamó a Ryan Hartman, ex presidente y director ejecutivo de la empresa de drones Insitu, para rediseñar la empresa como una plataforma de servicios de datos. La idea es utilizar globos estratosféricos de larga duración para recopilar imágenes de alta resolución de la Tierra y vender estos datos a empresas gubernamentales y privadas.

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Dada su experiencia con drones, Hartman está íntimamente familiarizado con el concepto de vigilancia de la Tierra como servicio. Dice que World View apunta a llenar un nicho que no puede ser atendido por tecnologías más convencionales como drones y satélites, que implican compromisos en la calidad de las imágenes, en el área que cubren estas imágenes y en la frecuencia con la que se recolectan las imágenes. . Los globos estratosféricos prometen acceso económico a imágenes de alta resolución que se pueden recopilar en cualquier lugar de la Tierra. Utilizando hardware de imágenes estándar, World View puede tomar fotografías con una resolución de 15 cm desde 75,000 pies, y sus cámaras personalizadas pronto serán capaces de tomar 5 cm.

Según Hartman, el sistema World View es lo suficientemente sensible como para saber si una persona en el suelo está «sosteniendo una pala o un arma». Como era de esperar, quizás, World View ha atraído el interés del Departamento de Defensa de los Estados Unidos, que según Hartman será uno de los primeros clientes de la compañía cuando comience a vender sus datos el próximo año. Él dice que la compañía también ha recibido mucha atención del sector energético, que está interesado en usar los datos de la imagen para monitorear sus pozos de petróleo y gas, líneas de transmisión y otros activos críticos.