Alphabet finalmente revela los ingresos de YouTube: $ 15 mil millones en 2019

El vestíbulo del nuevo campus y oficina de Google Singapur.

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Cuando se trata de tratar con accionistas, ¿la empresa matriz de Google, Alphabet, ha cambiado de página?

La decisión de los cofundadores Larry Page y Sergey Brin de alejarse de la participación cotidiana en el holding tecnológico el mes pasado generó esperanzas en Wall Street de que Alphabet asumiría más trampas de una empresa convencional cuando se tratara de lidiar con los accionistas.

Así que fue notable que, con su primer informe de ganancias trimestrales el lunes, el nuevo jefe, Sundar Pichai, le dio a Wall Street algo que ella siempre quiso: una mirada detrás de escena, con un nuevo nivel de divulgación sobre las divisiones de la computación en la nube del grupo y YouTube.

La mayor transparencia estuvo acompañada de otras huellas de un enfoque más favorable a los accionistas. Esto incluyó la promesa de aplicar un «enfoque más nítido» a la inversión en los proyectos «moonshot» de Alphabet, donde las pérdidas han ido en aumento, y el compromiso de mantener al menos un programa de recompra de acciones que alcanzó los 18.400 millones de dólares en 2019, más del doble que el año anterior.

Fue lamentable, entonces, que el primer trimestre del vuelo en solitario de Pichai fuera visto por figuras aburridas.

El negocio de publicidad de búsqueda de Google sigue siendo sólido, pero los ingresos no publicitarios estuvieron muy por debajo de las expectativas, principalmente debido a una disminución en el hardware impulsada por ventas más débiles de teléfonos inteligentes Pixel. Además, el margen de utilidad operativa de la compañía cayó a medida que las pérdidas de sus proyectos lunáticos, incluidos sus unidades de automóvil sin conductor, entrega de drones y descubrimiento de medicamentos, aumentaron más del 50% a $ 2 mil millones.

La noticia recortó 40.000 millones de dólares del valor bursátil de Alphabet en las operaciones posteriores a la bolsa el lunes, robándole la valoración de mercado de 1 billón de dólares obtenida el mes pasado.

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Transparencia total

Pero si Wall Street no quedó impresionado con el desempeño comercial en el último trimestre, la mayor divulgación recibió una recepción mucho más cálida.

«Esta es la mejor llamada de Alphabet desde que cubrí la compañía», dijo Heather Bellini, quien ha seguido a la compañía como analista en Goldman Sachs durante casi una década. Otros analistas utilizaron la conferencia telefónica sobre ganancias de la compañía el lunes para tratar de profundizar acuerdos que durante mucho tiempo habían sido opacos para los inversores externos, aunque con un éxito limitado.

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«Es un resultado positivo, pero obviamente trajo más problemas a primer plano», dijo Youssef Squali, analista de SunTrust. Entre los detalles más importantes que Alphabet dejó fuera, agregó, está el nivel de ganancias o pérdidas en el negocio.

La nueva divulgación confirmó que las divisiones de YouTube y computación en la nube están creciendo con fuerza. Pero ninguno vivió enteramente de acuerdo con lo que se esperaba de ellos.

En YouTube, los ingresos por publicidad alcanzaron los $ 15 mil millones en 2019, más que los de las cadenas de televisión ABC, NBC y Fox juntas. Pero el crecimiento se desaceleró al 31% en el último trimestre, una fuerte desaceleración del 38% en los nueve meses anteriores. El servicio de video fue criticado el año pasado debido a parte del contenido que estaba promocionando a los usuarios, lo que lo llevó a prometer cambios en sus algoritmos que algunos advirtieron que podrían socavar la participación de los espectadores.

Con YouTube reclamando una audiencia de más de 2 mil millones, la nueva divulgación sugiere que está ganando entre $ 7 y $ 8 al año en ingresos publicitarios para cada usuario. Esto está casi en línea con los $ 7.38 por usuario que genera Facebook en su familia de aplicaciones, y más de los $ 5.68 de Twitter.

La mayor parte de ese dinero proviene de la publicidad «de marca», lo que deja mucho espacio para el crecimiento en el estilo de la publicidad de respuesta directa, que es el fuerte de Google, dijo Pichai. Esto podría convertirse en «un área de gran crecimiento para nosotros», dijo, ya que Google busca transformar YouTube en una plataforma de comercio en línea.

Mientras tanto, la división de nube de Google se está convirtiendo rápidamente en el negocio más prometedor además de la publicidad. Sus ingresos crecieron 53% en el último trimestre, a $ 2.6 mil millones.

Eso lo hace dos tercios más grande, y crece a un ritmo más rápido, que Amazon Web Services cuando se publicaron por primera vez las cifras del negocio de la nube de Amazon, hace casi cinco años.

Sin embargo, evaluar exactamente qué tan bien Google está tratando de llegar a Amazon y Microsoft no es fácil, dada la naturaleza diferente de su negocio.

Gran parte de los ingresos de la nube de Google proviene de su aplicación en línea G Suite, lo que significa que su plataforma de Google Cloud, la parte que compite con Amazon, probablemente representó solo la mitad de los ingresos totales de la nube el año pasado, según Brent Thill, analista de Jefferies.

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Además, la tasa de crecimiento general de la nube es mediocre en comparación con la plataforma de nube Azure de Microsoft, que informó una aceleración del crecimiento del 62 por ciento en el trimestre más reciente, dijo Squali. Esto probablemente explica por qué los ejecutivos de Alphabet lucharon por enfatizar lo que llamaron el «aumento extraordinario de los ingresos» en el negocio de GCP el último trimestre, agregó.

Sin embargo, revelar más sobre el desempeño de estas divisiones hizo poco para resolver otra queja de larga data de Wall Street: que Alphabet está gastando mucho dinero tratando de diversificarse más allá de sus operaciones de búsqueda originales.

El juego largo

Haciéndose eco de la posición cuando Page todavía estaba a cargo, los ejecutivos enfatizaron la naturaleza a largo plazo de sus horizontes de inversión, al tiempo que señalaron un fuerte gasto continuo en el corto plazo. Se espera que tanto la cantidad de empleados como los gastos de capital aumenten más rápidamente durante el próximo año, a medida que Google complete la adquisición de Fitbit y continúe construyendo su infraestructura global para satisfacer las demandas de la inteligencia artificial y la nube, dijeron los ejecutivos.

Sin embargo, cuando se trata de las «otras apuestas» de Alphabet, sus diseños lunares, ha habido un cambio de tono distinto.

Pichai señaló cómo las ramas de salud de Alphabet Verily y Calico se han asociado con otras grandes empresas como modelo de lo que esperaba hacer con otras divisiones. Esto ayudaría a Alphabet a trabajar en una pantalla más grande «sin tratar de extender un solo equipo de administración en diferentes áreas», agregó.

La directora financiera de Alphabet, Ruth Porat, también sugirió una postura de inversión más obstinada. Alphabet estaba aplicando un «enfoque más nítido» a los criterios que utiliza para decidir cuándo inyectar más inversión en sus movimientos lunares, dijo. También estaba evaluando si atraer más inversionistas extranjeros, como sucedió con Verily, sería una «adición a la gobernanza y la ejecución».

Esto podría tener consecuencias significativas para el futuro de Alphabet, que los fundadores de Google lanzaron hace cinco años para hacer frente a sus ambiciones tecnológicas en expansión.

«Después de permitir la entrada de inversionistas externos, debe haber un evento de liquidez en el horizonte, ya sea una OPI o una venta estratégica», dijo Squali. En ese caso, los nuevos líderes de Alphabet pueden haber señalado el comienzo de una división en cámara lenta de la tecnología que heredaron.

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